Древнейшие люди встали на ноги более трех миллионов лет назад. Это подтвердили исследования скелета трехлетнего ребенка Australopithecus afarensis (Афарский австралопитек), древней ветви человеческого генеалогического древа.

К такому выводу пришли исследователи из Дартмутского колледжа. Они изучали скелет трехлетней малышки, обнаруженный в 2002 году в регионе Дикика в Эфиопии.

Исследовательская группа стремилась реконструировать, какая жизнь была у древнего предка человека. На этот раз ученые изучили останки 3-летнего детёныша гоминида женского пола.

Находка была сделана в районе Дикика (Эфиопия) в 2000 году и извлечена из грунта в 2001 году. Возраст окаменелости — около 3,3 млн лет.

Скелет изначально был назван "младенцем Люси" из-за его непосредственной близости от останков взрослой женщины Australopithecus afarensis, названной Люси и обнаруженной в 1974 году. Но исследования позволили установить, что младенец умер более чем за 100 000 лет до рождения Люси. Нога Селам, так назвали младенца, была позже обнаружена в 2002 году. Ее длинна всего 5,5 см.

Останки отличаются целостностью и хорошей сохранностью. Внимательное изучение выявило, что нога Селам четко приспособлена для ходьбы на двух ногах. Но малышка в трехлетнем возрасте много времени проводила и на деревьях.

Как отмечают исследователи, структура голеностопного сустава и общая анатомия стопы малышки такая же, как у современного человека, с одним явным отличием: ее большой палец изогнут и очень похож на палец шимпанзе. По сравнению с человеческим пальцем он имеет гораздо большую подвижность и цепкость.

"Больше, чем у человека и меньше, чем у обезьяны", - отмечают исследователи.

Это говорит о том, что младенцы и малыши австралопитеков хватались за тело своей матери во время движения, а также поднимались на деревья для еды или защиты, особенно ночью. Но при этом изучение позвоночника, ребер и других останков показало, что скости скелета четко приспособлены для ходьбы на двух ногах.

О том, что гоминиды спустились с деревьев более трех миллионов лет назад ранее сообщали и другие исследователи. Но они делали этот вывод на основании косвенных признаков. К примеру, к такому выводу пришли ученые из США, проанализировав набор следов Australopithecus afarensis (Афарский австралопитек), которые были обнаружены 2 года назад в Танзании.

Изучив глубину следов и сравнив их с отпечатками подошв современного человека и обезьян, исследователи установили, что наши далекие предки уже тогда передвигались так же, как современные люди.

Исследование опубликовано в журнале Science Advances.